Bagaimana aplikasi seperti kasino telah menguras jutaan orang

Shellz, 37, seorang perawat dari Houston, menghabiskan setidaknya dua jam sehari bersama suaminya bermain sport smartphone bergaya kasino bernama Jackpot Magic.

Aplikasi ini menawarkan berbagai permainan kasino khas untuk dimainkan, termasuk favorit mereka, yang disebut Reel Rivals, permainan di mana pemain memperoleh poin dengan memainkan mesin slot digital. Seperti di kasino sungguhan, pemain menukar uang dengan koin untuk dipertaruhkan.

Tidak seperti kasino sungguhan, tidak ada cara untuk memenangkan uang kembali atau mendapatkan pembayaran dari koin.

Tapi itu tidak menghentikan Shellz dan suaminya menghabiskan sekitar $ 150.000 hanya dalam dua tahun. Dia meminta untuk menggunakan nama pengguna dalam gimnya agar keluarganya tidak mengetahui berapa banyak uang yang mereka habiskan untuk gim tersebut.

"Kami berbaring di tempat tidur di samping satu sama lain, kami memiliki dua pill, dua ponsel, dan komputer dan semua aplikasi ini memutar Reel Rivals pada saat yang bersamaan," katanya. "Kami menormalkannya satu sama lain."

Jackpot Magic adalah aplikasi yang dibuat oleh Huge Fish Video games of Seattle, salah satu pemimpin dalam industri sport sosial "free of charge untuk dimainkan" di mana beberapa orang telah meraup ribuan dolar. Huge Fish Video games juga mengoperasikan aplikasi serupa, Huge Fish On line casino. Keduanya diberi label sebagai online game, yang memungkinkan perusahaan dan orang lain yang menyukainya untuk melewati pasar perjudian AS yang diatur dengan ketat.

Tetapi tidak seperti pasar perjudian, aplikasi seperti Jackpot Magic dan Huge Fish On line casino berada di bawah pengawasan kecil untuk menentukan apakah mereka adil atau apakah praktik bisnis mereka bersifat predator.

NBC Information berbicara kepada 21 orang, termasuk Shellz dan suaminya, yang mengatakan bahwa mereka tertarik pada permainan bergaya kasino dan telah menghabiskan banyak uang. Mereka menggambarkan perasaan tidak berdaya dan ingin berhenti tetapi mendapati diri mereka kecanduan permainan dan tergoda oleh taktik pemasaran agresif perusahaan.

Sebagian besar dari 21 pemain ingin tetap anonim, karena mereka malu dengan kecanduan mereka dan tidak ingin orang yang mereka cintai mengetahui perilaku mereka.

Seorang wanita Pennsylvania berusia 42 tahun mengatakan dia merasa sedih karena dia menghabiskan $ 40.000 di Huge Fish On line casino sambil bekerja sebagai konselor kecanduan.

"Sepanjang waktu saya bekerja sebagai konselor kecanduan, saya kecanduan judi dan tanpa harapan memenangkan uang kembali," katanya.

Huge Fish Video games tidak menyediakan siapa pun untuk wawancara, perusahaan juga tidak menanggapi pertanyaan terperinci. Perusahaan telah mengatakan sebelumnya pengajuan pengadilan bahwa hanya sebagian kecil dari pemain sport yang benar-benar mengeluarkan uang.

Menanggapi pertanyaan NBC Information, perusahaan mengeluarkan file pernyataan mengatakan permainannya bukan perjudian dan tidak boleh diatur seperti itu.

"Permainan ini bukan perjudian karena, antara lain, tidak menawarkan kesempatan bagi pemain untuk memenangkan uang atau sesuatu yang berharga," kata pernyataan itu sebagian.

"Sport kami ditawarkan secara free of charge murni untuk hiburan, dengan kesempatan bagi pelanggan untuk membelanjakan uang dalam sport untuk meningkatkan pengalaman bermain sport mereka," katanya. "Sebagian besar pelanggan Huge Fish On line casino dan Jackpot Magic Slots bermain tanpa pernah membayar uang. Belum ada pengadilan yang mempertimbangkan semua fakta yang berkaitan dengan cara permainan ini beroperasi."

Pemain memiliki jalan lain dalam beberapa bulan terakhir berkat tuntutan hukum yang sukses.

Setelah pertarungan hukum yang panjang, 2 juta pemain, termasuk Shellz dan suaminya, akan memenuhi syarat untuk mendapatkan kembali sebagian kecil dari kerugian mereka – sekitar 20 persen untuk mereka yang kehilangan $ 10.000 hingga $ 100.000.

Uang tersebut akan datang dalam penyelesaian class-action senilai $ 155 juta, diumumkan pada akhir Juli, yang akan mencakup dua tuntutan hukum besar yang diajukan terhadap Huge Fish Video games; pemilik sebelumnya, Churchill Downs; dan perusahaan induknya di Australia, Aristocrat Leisure, menuduh bahwa mereka mengoperasikan "perangkat perjudian yang melanggar hukum".

Perjanjian awal baru-baru ini disetujui oleh hakim federal di Tacoma, Washington.Churchill Downs dan Aristocrat Leisure keduanya menolak mengomentari penyelesaian tersebut. Aristocrat Leisure merilis untuk publik pernyataan Mei menguraikan kontur umum pemukiman, tetapi belum mengatakan apa-apa lebih lanjut.

Unduh aplikasi NBC Information untuk berita dan politik

Sementara Huge Fish Video games mengakui tidak ada kesalahan, ia tetap melakukannya sepakat untuk menerapkan "sumber daya terkait kecanduan" dan "kebijakan pengecualian diri" yang akan memungkinkan pemain yang merasa tidak terkendali memilih untuk dimasukkan ke daftar hitam dari bermain sport.

Huge Fish Video games juga menolak mengomentari penyelesaian tersebut.

Sementara beberapa pemain dengan senang hati mengganti sebagian kerugian mereka, para ahli kecanduan judi dan beberapa anggota parlemen mengatakan itu tidak cukup membantu mereka yang hidupnya lepas kendali setelah mereka kecanduan permainan kasino sosial. Mereka menyerukan regulasi industri lebih lanjut.

"Apa yang akan kami sambut sebagai bagian dari penyelesaian ini sebagai seruan untuk membangunkan industri adalah perubahan dalam praktik," kata Keith Whyte, direktur eksekutif dari Dewan Nasional Masalah Perjudian.

"Saya pikir mannequin mereka sangat menguntungkan dan dalam beberapa hal begitu agresif sehingga mereka melipatgandakannya, dan itu akan menimbulkan lebih banyak kerugian. Saya pikir itu pada akhirnya akan dikendalikan, tetapi tampaknya mereka memprioritaskan jangka pendek untung atas keberlanjutan dan tanggung jawab jangka panjang, "kata Whyte.

Permainan

Joann, 46, yang tinggal di Florida barat daya, mengatakan dia mulai bermain Huge Fish On line casino sekitar delapan tahun lalu.

Dia memperkirakan bahwa dia telah menghabiskan $ 100.000 untuk sport tersebut.

"Kau tahu apa yang kukatakan kepada orang-orang? Itu sekte, dan mereka menyedotmu, dan begitu kau masuk, kau tidak bisa keluar," kata Joann, yang hanya meminta nama tengahnya. "Kamu ingin bermain, dan kamu ingin berputar."

Salah satu penggugat bernama dalam penyelesaian adalah Crystal Truthful of Texas, yang mengatakan dalam pernyataan tersumpah bahwa dia telah menghabiskan $ 500.000 dan mendeskripsikan dirinya sebagai "kecanduan" pada Huge Fish On line casino, memainkannya terkadang "hampir 24 jam sehari."

"Saya telah mempertimbangkan untuk pergi untuk selamanya tetapi kemudian saya memikirkan semua waktu saya dan yang lebih penting semua uang saya dan sulit untuk pergi," tulisnya. "Begitulah cara saya tahu bahwa saya kecanduan."

Dia menyimpulkan: "Tetapi jika saya dapat kembali ke titik waktu ketika saya menginstal Huge Fish On line casino, saya tidak akan pernah melakukannya."

Beberapa orang mengatakan mereka merasa aplikasi tersebut direkayasa untuk membuat mereka mengeluarkan uang dengan berbagai cara, termasuk klub berjenjang untuk pemain yang menghabiskan banyak uang dan chip free of charge untuk orang yang mencoba berhenti.

Suzie Kelly dari Dallas sebelumnya memberi tahu Ungkapkan Berita bagaimana dia menghabiskan sekitar $ 400.000 untuk permainan itu. Dia mengambil pinjaman ekuitas rumah dan menggunakan uang yang dia warisi ketika ibunya meninggal untuk mendanai kebiasaannya.

Ketika dia mencoba untuk membatalkan akunnya pada beberapa kesempatan, Kelly berkata, "perwakilan VIP" akan meneleponnya dan menawarkan chip gratisnya sehingga dia akan terus bermain.

Aplikasi Huge Fish dalam beberapa hal mirip dengan banyak aplikasi lain yang menawarkan permainan kasino yang dapat dimainkan di telepon pintar.

Layar utama Huge Fish On line casino, yang dikenal sebagai "lobi", menawarkan kesempatan kepada para pemain untuk mencoba berbagai jenis permainan bergaya kasino, termasuk roulette, blackjack, Texas Maintain 'em, Video Poker, dan permainan dengan fitur paling menonjol: slot.

Tak lama setelah mereka menginstal aplikasi, pemain didorong untuk bergabung dengan klub – Huge Fish On line casino bahkan menawarkan "bonus satu kali bergabung" sebesar 50.000 chip untuk bergabung dengan klub. Begitu mereka berada di sebuah klub, pemain dapat menggunakan fitur obrolan untuk memulai percakapan dengan rekan mereka dan mengembangkan persahabatan. Sementara siapa pun dapat membuat klub, tindakan sebenarnya ada di klub berperingkat undangan yang bersaing satu sama lain.

Memenangkan lebih banyak chip dan bermain dengan taruhan yang lebih tinggi akan membuka fitur baru, seperti ruangan curler tinggi. Ada juga a sistem dari "degree" dan "tingkatan" untuk dibuka saat pemain menghabiskan dan memenangkan lebih banyak. Tingkatan yang lebih tinggi datang dengan potensi kemenangan yang lebih besar dan taruhan yang lebih besar, yang membuatnya lebih mudah untuk kehilangan chip lebih cepat.

Pemain yang kalah tetapi ingin terus bermain di ruang curler tinggi dapat melakukannya dengan membangun kembali kekayaan digital mereka melalui permainan berjam-jam atau mengambil rute yang lebih pendek: membeli lebih banyak chip.

Kebanyakan orang yang memainkan sport Huge Fish tidak menghabiskan uang sungguhan. Kurang dari 10 persen pengguna yang pernah membeli merchandise digital saat bermain sport, menurut pengajuan pengadilan Oktober.

Tapi 10 persen itu telah diterjemahkan menjadi bisnis yang menguntungkan. Menurut information yang disediakan oleh Apptopia, sebuah perusahaan analitik aplikasi, Huge Fish Video games menerima sekitar $ 139,three juta dari pemain Huge Fish On line casino dan Jackpot Magic dari Februari 2019 hingga Juli 2020.

Sistem tingkat aplikasi, bersama dengan fungsi sosialnya, dapat menjadi jebakan yang ampuh bagi beberapa pemain. Joann mengatakan dia terus bermain, karena Huge Fish On line casino memberinya satu set chip free of charge (dikenal sebagai "enhance") setiap hari. Meski begitu, katanya, dia menghabiskan setidaknya $ 600 sebulan, sebagian besar untuk mempertahankan statusnya di dalam klubnya.

"Saya ingin keluar dari klub, dan saya ingin berhenti, tapi saya punya teman," katanya.

Tidak ada jalan lain

Huge Fish Video games adalah salah satu contoh paling jelas dari konvergensi tentang kesenangan kecil dari online game yang tidak berbahaya dan dunia perjudian uang nyata yang berkembang pesat.

Sementara banyak online game telah menambahkan fitur premium dalam beberapa tahun terakhir, termasuk kotak jarahan – mekanisme untuk membayar biaya tetap yang kecil untuk peluang memenangkan hadiah dalam sport yang telah menarik kemarahan beberapa anggota parlemen – tampaknya tidak ada jenis permainan lain yang memungkinkan pemain kehilangan begitu banyak kredit dengan begitu cepat dan terus didorong untuk membelanjakan lebih banyak.

Tetapi untuk saat ini, sepertinya tidak ada yang menghentikan permainan smartphone bergaya judi ini untuk terus berlanjut. Tidak ada undang-undang federal yang akan menghentikan mannequin ini, dan undang-undang tingkat negara bagian apa pun tidak akan mengurangi kerugian yang ditimbulkan oleh jenis permainan ini. Legislator negara bagian Washington menganggap RUU yang secara resmi akan mendefinisikan permainan seperti Kasino Huge Fish tidak dianggap perjudian, tetapi RUU itu tidak lolos.

Beberapa pemain sport Huge Fish telah mengajukan gugatan class motion terhadap perusahaan, dengan alasan bahwa sport tersebut harus diatur seperti perjudian tradisional, yang tidak mungkin terjadi dalam waktu dekat.

Mesin slot konvensional, misalnya, tunduk pada pengujian luar yang ketat untuk memastikan bahwa peluangnya konsisten untuk semua pemain. Di Nevada, ada aturan tentang berapa banyak mesin slot yang bisa ditempatkan di toko minuman keras, di antara ratusan halaman peraturan.

Di negara bagian Washington – tempat Huge Fish Video games berada – mesin slot berada dilarang sekaligus. Tetapi warga Washington dapat mengunduh gim ponsel cerdas yang menawarkan kesempatan kepada calon penjudi untuk membelanjakan uang pada pengalaman yang hampir identik dengan mesin slot langsung, hanya tanpa peluang untuk benar-benar memenangkan uang.

Namun, kemenangan hukum baru-baru ini merupakan sedikit bantuan bagi beberapa pemain, terutama karena banyak yang kehilangan pekerjaan karena pandemi COVID-19.

Neva Barker, 58, seorang pensiunan di Portland, Oregon, memperkirakan bahwa dia telah menghabiskan $ 80.000 di Huge Fish On line casino dan mengatakan dia sangat senang mendengar bahwa dia kemungkinan besar akan mendapatkan sebagian dari uangnya kembali.

Ini sangat dibutuhkan sekarang, karena, kata Barker, dia kehilangan sebagian dari pendapatannya karena pemotongan terkait virus corona.

"Ini telah mengalami banyak pasang surut," katanya. "Saya pikir itu adalah mitos bahwa itu akan pernah terjadi. Itu akan mengubah hidup saya pada saat ini."